Collapsing Fields

Event  |  Reviews  |  Comments
Thomas Fougeirol: Collapsing Field, 2018 Mixed Media On Canvas 40 X 30 Cm 15 3/4 X 11 13/16 In © Courtesy of the Artist and Praz-Delavallade
Collapsing Fields

5, rue des Haudriettes
75003 Paris
January 31st - March 23rd
Opening: January 31st 6:00 PM - 8:00 PM

+33 (0)
Tue-Sat 11-7


Thomas Fougeirol, or “to make a thing out of nothing

Barely a dozen years separate View from the Window at Le Gras, the first stable and permanent image in the entire history of photography made by Joseph Nicéphore Niépce using his heliography process – taken at the summer solstice in 1827 in his house at Saint-Loup-de-Varennes, near Châlon-sur-Sâone, in Burgundy – and François Arago’s announcement on January 7th 1839 at the Académie des Sciences in Paris that the process developed by Louis-Jacques-Mandé Daguerre following on from the work of Niépce - the daguerreotype – marked the invention of photography. And yet this short period was one of fascinations, fears and controversies that have marked the history of the medium and which continue to do so today.

The position of the author Honoré de Balzac was, at the time, highly ambiguous. In a letter to Mme Hanska, he declared: “I have just come back from the daguerreotypist [the Bisson brothers] and I was dumbfounded by the perfection of the workings of light. Do you remember in 1835, when five years prior to this invention, I published Louis Lambert, the phrases that I included at the end in his musings? Geoffroy-Saint-Hilaire also foresaw it. The accuracy and the precision are truly admirable!” Balzac was referring to the following paragraph: “Everything of which the form comes within the cognizance of the one sense of sight may be reduced to certain simple bodies of which the elements exist in the air, the light, or in the elements of air and light. [...] hence the four aspects of Matter with regard to Man - sound, colour, smell, and shape - have the same origin, for the day is not far off when the relationship of the phenomena of air and light will be made clear.”

For the author, who takes Niépce’s name for his process - heliography (in other words “the sun’s writing”) - in the strictest sense of the term, photography is no more than the way in which light materialises on a tangible and yet almost impalpable surface and yet with unparalleled descriptive precision and at the same time in a totally mysterious manner. However in his memoires, Nadar mentions a much more surprising and worrying conversation with Honoré de Balzac that some people have called the Theory of Spectres: “According to Balzac, each body in nature is composed of a series of spectres, in infinitely superimposed layers, foliated into infinitesimal pellicules, in all directions in which the optic perceives the body. Since man is unable to create – that is, to constitute from an apparition, from the impalpable, a solid thing, or to make a thing out of nothing – every Daguerreian operation, would catch, detach, and retain, by fixing onto itself one of the layers of the photographed body. It follows that for that body, and with every repeated operation, there was an evident loss of one of its spectres, which is to say, of a part of its constitutive essence.” And so, as a result of being photographed, we seemingly wander for eternity like spectres, with neither appearance, nor substance and without a constitutive essence, whereas our photographic representations remain as solid as ever. This is confirmed by several sentences taken from Cousin Pons: “If any man had come to Napoleon to tell him that a building or a figure is at all times and in all places represented by an image in the atmosphere, that every existing object has a spectral intangible double which may become visible, the Emperor would have sent his informant to Charenton […] Yet Daguerre’s discovery amounts to nothing more nor less than this”.

And so the arrival of photography, and more precisely the daguerreotype, persuaded Honoré de Balzac to consider the world differently, to see the world “from a photographic standpoint”; the invention had not only disrupted people’s relationship with the visible and the invisible world, with light and matter, but above all each person’s relationship with the world and their own image. Is it still possible today to consider that all the arts – and first and foremost painting – are still in a state of upheaval? When considering this question, we should bear in mind that Daguerre was originally a painter and stage designer. Photography has not just called into question the descriptive power and precision that painting previously possessed, it has also opened out a field of possibilities for painting in which it can compete with photography by revealing the constitutive essence of things and make visible the infinitely superimposed layers that each body in nature possesses. By capturing these invisible spectres, the daguerreotype reduces by the form, bringing these elemental bodies into the visible world. Thomas Fougeirol’s body of work – and in particular his series Collapsing Fields - provides the perfect illustration. Each painting seems to catch, detach and retain a spectral layer within itself, all the better to transform it into a perceptible and comprehensible event.

But let’s move ahead and follow once more the thread of Louis Lambert’s thoughts according to Balzac:

“I. Everything on earth exists solely by motion and number. II. Motion is, so to speak, number in action. III. Motion is the product of a force generated by the Word and by Resistance, which is Matter. But for Resistance, Motion would have had no results; its action would have been infinite. IV. Motion, acting in proportion to Resistance, produces a result which is Life […].”

In the work of Thomas Fougeirol, painting can be perfectly defined according to this combination between the force to which the artist’s words, his gestures and founding movement give rise and the resistance of the pictorial matter itself. Except that in his work, Thomas Fougeirol joins the two parts of the text: the actual pictorial matter is not considered as a mass, but rather as a series of successive layers, which are as supple and elastic as skin, as dense and veined as the epidermis, as well as being resistant to movement, to the painter’s force. Consequently each of the artist’s paintings, which are based both on heliography and dermography, are an endlessly renewed (and infinitely repeated) manifestation of light, life, space and time. It is up to us, like Balzac at the daguerreotypist, to see what is “admirable”, to be “dumbfounded by the perfection of the workings of light”, as well as “the four aspects of Matter with regard to Man - sound, colour, smell, and shape”. In other words the very expression of “painting based on photography”.

— Marc Donnadieu Curator in chief at Musée de l’Elysée, Lausanne (Switzerland)


 Thomas Fougeirol, ou «de rien faire une chose»

Entre la réalisation par Joseph Nicéphore Niépce de la première image stable et permanente de toute l’histoire de la photographie – l’héliographie intitulée Le Point de vue du Gras, opérée au solstice de l’été 1827, dans sa maison de Saint-Loup-de-Varennes, près de Châlon-sur-Sâone, en Bourgogne –, et l’annonce par François Arago, le 7 janvier 1839, à Paris, à l’Académie des sciences, du procédé mis au point, à la suite des travaux de Niépce, par Louis-Jacques-Mandé Daguerre – le daguerréotype – comme invention de la photographie, il ne s’est pas déroulé qu’une petite douzaine d’années, mais tout un temps de fascination, d’effrois et de controverses qui ont marqué toute l’histoire du médium et qui perdure encore aujourd’hui.

La position de l’écrivain Honoré de Balzac est, à l’époque, l’une des plus ambiguës. Dans une lettre à Mme Hanska, il déclare ainsi : «Je reviens de chez le daguerréotypeur [les frères Bisson], et je suis ébaubi par la perfection avec laquelle agit la lumière. Vous souvenez-vous qu’en 1835, 5 ans avant cette invention, je publiais à la fin de Louis Lambert, dans ses dernières pensées, les phrases qui la contiennent ? Geoffroy-S[ain]t-Hilaire l’avait aussi pressentie. Ce qui est admirable, c’est la vérité, la précision !» Il fait ainsi référence au paragraphe : «Toutes les choses qui tombent par la Forme dans le domaine du sens unique, la faculté de voir, se réduisent à quelques corps élémentaires dont les principes sont dans l’air, dans la lumière, ou dans les principes de l’air et de la lumière [...] ainsi les quatre expressions de la matière par rapport à l’homme, le son, la couleur, le parfum et la forme ont une même origine ; car le jour n’est pas loin où l’on reconnaîtra la filiation des principes de la lumière dans ceux de l’air.»

Pour l’écrivain, reprenant ainsi au sens strict le terme de Niépce – héliographie, autrement dit «écriture de soleil» –, la photographie, avant tout, n’est que de la lumière qui se matérialise sur une surface tout à la fois tangible et presque impalpable, d’une précision descriptive sans égal et dans le même temps totalement mystérieuse. Néanmoins Nadar, dans son livre de souvenirs, rapporte une conversation avec Honoré de Balzac bien plus surprenante et inquiétante, et que d’aucuns ont nommé ultérieurement la Théorie des spectres : «Selon Balzac, chaque corps dans la nature se trouve composé d’une série de spectres, en couches superposées à l’infini, foliacées en pellicules infinitésimales, dans tous les sens où l’optique perçoit ce corps. L’homme à jamais ne pouvant créer, – c’est-à-dire d’une apparition, de l’impalpable, constituer une chose solide, ou de rien faire une chose, – chaque opération Daguerrienne venait donc surprendre, détachait et retenait en se l’appliquant une des couches du corps objecté. De là pour ledit corps, et à chaque opération renouvelée, perte évidente d’un de ses spectres, c’est-à-dire d’une part de son essence constitutive.» Aussi, à force d’être photographié, nous errerions pour l’éternité comme des spectres sans apparence, sans substance et sans essence constitutive, alors que nos représentations photographiques demeureraient, elles, solides à jamais. Ce que confirme ces quelques phrases du Cousin Pons: «Si quelqu’un fût venu dire à Napoléon qu’un édifice et qu’un homme sont incessamment et à toute heure représentés par une image dans l’atmosphère, que tous les objets existants y ont un spectre saisissable, perceptible, il aurait logé cet homme à Charenton […] Et c’est là cependant ce que Daguerre a prouvé par sa découverte.»

Aussi l’arrivée de la photographie, et plus précisément du daguerréotype, incite Honoré de Balzac à considérer le monde autrement, à voir le monde «à partir de la photographie» ; l’invention bouleversant non seulement le rapport de chacun au visible et à l’invisible, à la lumière et à la matière, mais surtout la relation de chacun au monde comme à sa propre image. Aujourd’hui peut-on toujours considérer que les arts dans leur ensemble, et la peinture en premier lieu – il ne faut pas oublier que Daguerre est à l’origine peintre et décorateur de théâtre –, s’en trouvent toujours bouleversés. La photographie n’a pas simplement remis en cause la puissance et la précision descriptives que la peinture possédait auparavant, elle lui a également ouvert un champ de possible où elle peut venir concurrencer la photographie : celui de révéler l’essence constitutive des choses, de matérialiser les couches superposées à l’infini que possède chaque corps dans la nature. Car, en se saisissant des spectres invisibles, le daguerréotype fait «tomber par la Forme» ces corps élémentaires dans le champ du visible. L’oeuvre de Thomas Fougeirol, en particulier dans la série des Collapsing Fields, en est l’exemple parfait, tant chaque tableau semble y surprendre, y détacher, y retenir une couche spectrale, afin de mieux la métamorphoser en un événement saisissable et perceptible.

Mais allons plus avant, et reprenons le fil de la pensée de Louis Lambert selon Balzac :

«I. Tout ici-bas n’existe que par le Mouvement et par le Nombre.

II. Le Mouvement est en quelque sorte le Nombre agissant.

III. Le Mouvement est le produit d’une force engendrée par la Parole et par une résistance qui est la Matière. Sans la résistance, le Mouvement aurait été sans résultat, son action eût été infinie. […]

IV. Le Mouvement, en raison de la résistance, produit une combinaison qui est la vie […]»

Chez Thomas Fougeirol, la peinture peut être parfaitement définie selon cette combinaison entre la force engendrée par la parole de l’artiste, son geste, son mouvement fondateur, et la résistance de la matière picturale elle-même. Si ce n’est que Thomas Fougeirol dans son oeuvre fait rejoindre les deux parties du texte : la matière picturale proprement dite n’est pas envisagée ici comme une masse, mais comme des couches successives aussi souples et élastiques qu’une peau, aussi denses et nervurées qu’un épiderme, et résistantes au mouvement, à la force du peintre. Fondé tout à la fois sur l’héliographie et sur la dermographie, chaque tableau de l’artiste en est dès lors qu’une occurrence sans cesse renouvelée, sans cesse réitérée, et cela jusqu’à l’infini de la lumière, de la vie, de l’espace et du temps. À nous, comme Balzac chez le daguerréotypeur, d’en saisir l’«admirable», d’en être «ébaubi par la perfection avec laquelle agit la lumière» tout comme «les quatre expressions de la matière par rapport à l’homme, le son, la couleur, le parfum et la forme». Autrement dit l’expression même de la «peinture à partir de la photographie»…

— Marc Donnadieu

Conservateur en chef au Musée de l’Elysée, Lausanne (Suisse)