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Galerie Thaddaeus Ropac - Paris

Exhibition Detail
7 rue Debelleyme
75003 Paris

January 23rd, 2013 - February 23rd, 2013
January 23rd, 2013 7:00 PM - 8:30 PM
© Courtesy of Galerie Thaddaeus Ropac - Paris
3rd Arrondissement
+33 (0)
Tue-Sat 10-7

Galerie Thaddeus Ropac is delighted to announce a David Salle/Francis Picabia exhibition which sets out to create a strong dialogue between new paintings by the American artist and a selection of works by Picabia (1879-1953). In their frequent comparison of the two artists, critics may have particularly dwelt on their shared use of superimposed images and its effect of semantic multiplication. Not so many know that Salle himself does not see things quite this way: “People have associated my work with his ‘transparency’ works - and, while I like them a lot, those are not the works that particularly influenced me.”

Picabia’s artistic career encompassed a kaleidoscopic range of experiments, and was characterised by a constant refusal to adhere to any one tendency. His status as a great champion of artistic freedom is precisely what attracts the American artist. “My attraction to Picabia is as a kindred spirit, not specifically as a stylist. When I first saw paintings of his from the 30s and 40s, I felt that I had no "direction" as to how to look at them. (…) I found this attitude liberating and exciting, free from good intentions - real anarchy!,”  says David Salle.

The painter and poet Picabia made free with his materials. Paintings and drawings like Lotruli (1930) and Mélibée (1932-1933) use the technique of superposition and evoke images that verge on dream. Here, art history cohabits with literature and fantasy, shepherds with Madonnas, the ancient world with more or less imaginary, idealised or contemporary portraits. Picabia went on to muddy the waters of bourgeois artistic propriety by introducing soft porn imagery Cocolo, (1936-1938), La Femme au Bouquet (1942). These are the points on which the parallel with Salle’s work is immediately striking.


David Salle is a major artist who brought a new conceptual language to painting in the 1980s. His large-format compositions surprised by their heterogeneous and sometimes contradictory associations, bringing them together on a single or two or three canvases. The elements he combines come from popular culture and Pop Art and juxtapose or intermix decorative, geometrical and figurative vocabularies. Like a complex mathematical equation, the meaning and power of these elements multiply, accumulate and divide up in a strange, hybrid manner, revealing the nature of our era and its incessant visual solicitations.

In the exhibition at Galerie Thaddaeus Ropac, Salle presents himself as a maker of images, using animal motifs and ambiguous and strange human characters, but also female bodies in seductive poses. These images painted in black and white, slightly faded and with contrasting contours, bring to mind Caravaggesque chiaroscuros. The motifs are neither appropriations nor found images, but were conceived like so many theatrical elements, then translated into painting. The great tradition of painting is indeed evoked by the quotation of names of masters such as Poussin and Watteau, in lettering which plays reflexively on the way the image functions as a sign, in the manner of Ed Ruscha. The upper part is occupied by silkscreens of detritus that the artist found on the beach. These expressionist motifs of branches are the only “found” elements in his compositions. He likes to organise the coexistence of materials by also juxtaposing canvas with metal, silkscreen with paint, so that the picture object has its own rhythm, like the rhythms in a poem, which obviously recalls the work of Sigmar Polke, an artist who was particularly fascinated by Picabia.

Both the quality and nature of Salle’s pictorial language were in phase with the cultural mood of the 1980s. In the same way, today, the artist uses his collisions of motifs as a way of trying to capture an emotion, a way of liberating his gaze, so as to give the painting complete autonomy, which is the supreme source of emotion for this artist.

If the art of these two painters share this quality of liberating the mind through the clash of image, Salle’s work perhaps stands out for the coherence and rigour of the language it articulates. However, the two masters come together in demonstrating that the image is a matter of perception and that the eye is an instrument of freedom.


David Salle lives and works in New York. He was born in 1952 in Norman (Oklahoma). After studying with John Baldessari at the California Institute of the Arts in the 1970s, the early 1980s saw him become a prominent figure on the new painting scene in New York. Since then, his many international shows have included the Stedelijk Museum Amsterdam, MUMOK Vienna, the Castello di Rivoli, Turin, the Guggenheim Museum Bilbao, the Whitney Museum of American Art New York and the Museum of Contemporary Art in Los Angeles. His paintings are to be found in many important collections, notably the Art Institute of Chicago, the Essl Collection in Vienna and the Guggenheim Museum, New York. 

A catalogue will accompany the exhibition with a text by Catherine Millet, Managing Editor of Art Press.

La Galerie Thaddaeus Ropac est très heureuse de présenter la nouvelle exposition David Salle/Francis Picabia, qui se veut un dialogue fort entre les nouvelles peintures de l’artiste américain et une sélection d’œuvres de Picabia (1879-1953). Les critiques ont très souvent rapproché leurs œuvres en s’arrêtant particulièrement sur leur tendance à superposer les images dans un jeu de démultiplication sémantique. Ce que l’on ignore souvent est que David Salle ne se réclame pas spécifiquement de cet héritage car selon lui « People have associated my work with his "transparency" works - and, while I like them a lot, those are not the works that particularly influenced me ».

Francis Picabia a connu une carrière artistique kaléidoscopique d’expériences sans jamais vouloir adhérer explicitement à aucun courant. Il apparaît en grand défendeur de la liberté en art et c’est précisément cet amour pour la liberté qui rapproche David Salle de son aîné : « Mon attirance pour Picabia relève plus de son esprit et pas particulièrement de son style. La première fois que j’ai vu ses peintures des années 30 et 40, j'ai senti que je n'avais pas de «direction» quant à la façon de les regarder. (....) J'ai trouvé cette attitude libératrice et excitante, libre de bonnes intentions – une véritable anarchie! »

Dans l’exposition de la Galerie Thaddaeus Ropac, David Salle se projette en faiseur d’images utilisant des motifs animaliers, des caricatures humaines, ambiguës et étranges mais aussi des corps féminins dans des postures suggérant la séduction. Ces images peintes en noire et blanc, légèrement décolorées et aux contours contrastés semblent évoquer un clair obscur caravagesque. Ces motifs ne sont ni des appropriations ni des images trouvées.  Ce sont des images conçues telles des mises en scène, traduites en peinture. La grande tradition de la peinture est d’ailleurs convoquée par la citation des noms de maîtres tels que Poussin et Watteau, lettrage qui constitue une mise en abyme du mode de fonctionnement de l’image en tant que signe à la façon d’Ed Ruscha. L’élément supérieur est occupé par des sérigraphies de photos de détritus qu’il a trouvé sur les plages. Ces motifs de branchages à l’allure expressionniste sont les seuls éléments « trouvés » de ses compositions. Il aime faire coexister les matières en juxtaposant également la toile contre le métal, la sérigraphie contre la peinture et en donnant au tableau son propre rythme comme les rimes d’une poésie, ce qui rappelle évidemment l’œuvre de Sigmar Polke, un artiste particulièrement fasciné par Picabia.

Autant la qualité et la nature du langage picturale de David Salle était en phase avec la culture ambiante des années 80, autant aujourd’hui David Salle cherche au travers de ces collisions de motifs une émotion, une manière de libérer son regard, donnant au tableau sa pleine autonomie, source d’émotion sans équivalent pour l’artiste.

Si les œuvres de ces deux peintres ont en commun cette libération de l’esprit par le choc des images, la peinture de David Salle se détache peut être par la cohérence et la grande rigueur du langage mis en place. Les deux maîtres se rejoignent cependant dans la démonstration que le sens de l’image est une affaire de perception et que l’œil est un instrument de liberté.

David Salle vit et travaille à New York. Il est né en 1952 à Norman (Oklahoma). Après avoir étudié au California Institute of the Arts dans les années 70 avec John Baldessari il est devenu, dès les années 80, l'un des protagonistes de la peinture figurative de la scène New Yorkaise. Depuis, son travail n'a cessé d'être présenté internationalement, au Stedelijk Museum Amsterdam, au MUMOK de Vienne, au Castello de Rivoli à Turin, au Guggenheim Museum Bilbao, au Whitney Museum of American Art New York et au Museum of Contemporary Art Los Angeles. Ses peintures se trouvent dans des collections majeures telles que l'Art Institute de Chicago, la Collection Essl de Vienne ou encore le Guggenheim Museum à New York. 

L’exposition sera accompagnée d’un catalogue, préfacé par Catherine Millet, directrice de la rédaction chez art press.

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